Preguntas más frecuentes acerca del cáncer cervical

Datos e información acerca del diagnóstico, síntomas y tratamiento del cáncer cervical

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¿Qué es el cáncer cervical (cervicouterino)?

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El cáncer cervical (o cervicouterino) es el cáncer del cuello del útero. El cuello uterino es la parte inferior del útero (la matriz) que conduce a la vagina.






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¿Cuán común es el cáncer cervical (cervicouterino)?

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A nivel mundial, el cáncer cervical es el segundo tipo más común de cáncer que aflige a la mujeres, sólo tras el cáncer del seno. En los Estados Unidos, el cáncer cervical es la 14ª causa de los casos de cánceres nuevos diagnosticados a mujeres todos los años. La Sociedad Americana del Cáncer estima que en 2007, en los Estados Unidos, cerca de 11,150 mujeres desarrollaron cáncer cervical y que cerca de 3,700 murieron a causa de ello. La baja incidencia de cáncer cervical en los Estados Unidos se debe en gran medida a la prueba de Papanicolaou, la cual ha ayudado a reducir el número de mujeres con cáncer cervical en un 75 por ciento en los últimos 50 años.

La mala noticia es que muchas mujeres siguen contrayendo cáncer cervical y siguen muriendo a causa de él. Se estima que en todo el mundo una de cada 123 mujeres sufrirá de cáncer cervical si se somete tan sólo a la prueba de Papanicolaou. Esto, sin embargo, puede mejorar. Además de someter con regularidad a la prueba de Papanicolaou a todas las mujeres que reúnan los requisitos, la prevención del cáncer cervical puede mejorarse con el uso de la prueba de VPH ( si de 30 años o mayor) y la nueva vacuna del VPH (de 9 a 26 años).



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¿Qué causa el cáncer cervical?

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Se ha demostrado que los tipos de virus de papiloma humano (VPH) de "alto riesgo" causan cáncer cervical.

La mayoría de las mujeres contraerán uno o varios tipos del VPH de "alto riesgo" (que puede causar cáncer) por lo menos una vez en sus vidas. El sistema inmunológico generalmente combate la infección, y la mayoría de las mujeres con VPH jamás padece de ningún problema como resultado de ello.

En algunas mujeres, sin embargo, la infección no desaparece. Cuando el virus permanece activo en el organismo por largo tiempo, las células cervicales pueden comenzar a cambiar y se incrementa el riesgo de cáncer cervical.



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¿Hay otras causas de cáncer cervical?

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Los tipos del virus VPH de alto riesgo son la causa del cáncer cervical.

No obstante, otros factores pueden incrementar la probabilidad de que la infección por VPH dé paso al cáncer cervical:

  • Haber estado expuesta durante su gestación a un medicamento llamado dietiloestilbestrol (DES) que se recetó entre 1938 y 1971 a muchas mujeres para evitar el aborto espontáneo.
  • Infección con clamidia o el virus herpes simple tipo 2 (ambos son distintos tipos de enfermedades de transmisión sexual).
  • Un familiar directo (madre o hermana) con antecedentes de cáncer cervical, según la publicación International Journal of Cancer, triplica el riesgo personal.
  • Padecimientos que debilitan el sistema inmunológico, tales como el VIH/SIDA.
  • Fumar, porque entorpece la capacidad del cuerpo de superar infecciones. [De hecho, un estudio mostró que las fumadoras tenían un 60 por ciento de probabilidad de contraer cáncer cervical, y la probabilidad para las exfumadoras era de un 12 por ciento.]
  • Nivel bajo de ácido fólico (un tipo de vitamina B).

Algunos datos indican que el uso prolongado de anticonceptivos orales (por 10 años o más) puede incrementar el riesgo de tener ciertos tipos de cáncer cervical.



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¿Qué puede hacer usted para prevenir el cáncer cervical?

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La mejor manera de protegerse es someterse con regularidad a la prueba de Papanicolaou y (si tiene más de 30 años) a la prueba de VPH. Juntas, estas pruebas determinan si es probable que usted pueda tener o de que desarrolle células anormales que pudieran convertirse en cáncer cervical si no se remueven. Si el resultado del Papanicolaou es anormal o la prueba de VPH indica que tiene una infección persistente con uno de los virus de alto riesgo, su doctor, enfermera, o profesional de la salud puede realizarle una prueba adicional llamada colposcopia para determinar si hay células anormales que tengan que extirparse.



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¿Cuánto tiempo tarde en desarrollarse el cáncer cervical?

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Una vez que las células del cuello uterino comienzan a cambiar, transcurren generalmente de unos 10 a 15 años hasta que se desarrolla un cáncer cervical invasor. Al ir cambiando las células, primero se convierten en "precancerosas": un estado también llamado "displasia" o CIN, la abreviatura para neoplasia intraepitelial cervical.


Si la displasia se detecta a tiempo, se puede tratar antes de que las células se vuelvan cancerosas. Vea la charla sobre displasia en el sitio Web.



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¿Cuáles son los síntomas del cáncer cervical?

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El cáncer cervical no siempre manifiesta síntomas.

No obstante, cuando sí los causa, éstos pueden incluir:

  • sangrado o flujo vaginal inusual (sobre todo después del acto sexual)
  • dolor en la parte inferior de la espalda
  • dolor al orinar (concretamente acompañado por dolor en la parte inferior del abdomen)
  • dolor durante el acto sexual
Recuerde: estos síntomas pueden tener varias causas. Estos síntomas no necesariamente indican que usted tenga cáncer cervical. Consulte con su doctor o enfermera si tiene algunos de estos síntomas.



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¿Cómo se diagnostica el cáncer cervical?

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El cáncer cervical se diagnostica mediante una serie de exámenes, generalmente comenzando con la prueba de Papanicolaou y (si usted es mayor de 30 años) la del VPH, seguidas por una colposcopia (examen del cuello del útero mediante un instrumento de aumento iluminado) y una biopsia (extracción de una muestra de tejido para ser analizada en el laboratorio).



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¿Cómo se trata el cáncer cervical?

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Si ha sido diagnosticada con cáncer cervical, su(s) doctor(es) le informará(n) sobre el mejor tratamiento.

Las opciones de tratamiento dependen de lo siguiente:

  • La etapa del cáncer.
  • El tamaño del tumor.
  • Su edad.
  • Su deseo de tener hijos.

El tratamiento generalmente incluye uno o varios de los siguientes procedimientos:

  • Cirugía para extirpar el útero (histerectomía). No obstante, en mujeres jóvenes con tumores pequeños un opción puede ser una cirugía de invasión mínima, que conserve la capacidad de tener hijos. A este procedimiento se le conoce como "traquelotomía vaginal radical con linfadenoctomía pélvica laparascópica".
  • Radioterapia, en la cual rayos X de gran potencia u otros tipos de radiación se utilizan para matar a las células cancerosas. La radioterapia consiste en colocar una máquina fuera del cuerpo para bombardear el cáncer o utilizar una sustancia radiactiva sellada en un alambre, catéter u otro dispositivo para introducirlo luego al cuerpo en la zona cancerosa o cerca de ella.
  • La quimioterapia, que utiliza fármacos para detener el crecimiento de las células cancerígenas. Quimioterapia puede administrarse por vía oral o inyectarse en una vena, un músculo, la columna vertebral, un órgano o cavidad corporal.
Tome nota de que si una mujer está embarazada al diagnosticársele cáncer cervical, el tratamiento dependerá de la fase en que se encuentren el cáncer y el embarazo. Para el cáncer cervical en fase temprana o el cáncer diagnosticado en el último trimestre del embarazo es posible demorar el tratamiento hasta después del alumbramiento.



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¿Cuál es la probabilidad de recupeararse de un cáncer cervical?

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El pronóstico (probabilidad de recuperación) depende de factores tales como:

  • La etapa del tumor (si afecta una parte o todo el cuello uterino o si se ha esparcido a los nódulos linfáticos o a otros lugares del cuerpo).
  • El tamaño del tumor.